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Existe-t-il différents types de cancer du sein ?

Il existe différents types de cancer du sein. Les plus fréquents (95 %) se développent à partir des cellules des canaux (cancer canalaire) et des lobules (cancer lobulaire). On les appelle des adénocarcinomes.
On distingue plusieurs situations :
Lorsque les cellules cancéreuses ont infiltré le tissu qui entoure les canaux et les lobules, on parle de cancer ou carcinome infiltrant.
Le cancer canalaire est le cancer infiltrant le plus fréquent. Huit cancers sur dix sont des cancers canalaires infiltrants. Le cancer lobulaire infiltrant est plus rare.
Les cancers infiltrants peuvent se propager vers les ganglions ou vers d’autres parties du corps.
Les ganglions le plus souvent atteints par les cellules du cancer du sein se trouvent sous les bras, au niveau des aisselles; on les appelle les ganglions axillaires.
Le traitement des cancers infiltrants repose sur un traitement local (chirurgie, radiothérapie), associé dans certains cas à un traitement général (chimiothérapie, hormonothérapie).

Lorsque les cellules cancéreuses se trouvent uniquement à l’intérieur des canaux ou des lobules, sans que la tumeur ait infiltré le tissu qui les entoure, on parle de cancer in situ :
  • le cancer canalaire in situ ou carcinome canalaire in situ est le plus fréquent : huit cancers in situ sur dix sont des cancers canalaires in situ. Ils sont le plus souvent découverts lors d’un dépistage systématique (une mammographie ou un examen des seins par le médecin) et quelquefois révélés par un écoulement de sang du mamelon ou un eczéma du mamelon. Il arrive que les cancers canalaires in situ infiltrent les tissus voisins et deviennent des cancers infiltrants. Le traitement des cancers canalaires in situ est un traitement local comme la chirurgie ou la radiothérapie (voir « Les différents traitements du cancer du sein ») ;
  • le cancer lobulaire in situ (ou néoplasie lobulaire in situ) est plus rare. Il est plutôt considéré comme un facteur de risque de développer un cancer du sein que comme un cancer. Sa prise en charge est différente des autres cancers du sein. Ce document ne concerne pas les cancers lobulaires in situ.
Chaque cancer est particulier et nécessite un traitement approprié.
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Cancer canalaire, cancer in situ
Ce guide Comprendre le cancer du sein ne concerne que les cancers du sein non métastatiques, c’est-à-dire des cancers limités au sein ou avec un envahissement des ganglions lymphatiques. Il ne concerne pas les cancers du sein métastatiques.

"Enfin, un cancer du sein est dit métastatique, lorsque ses cellules se sont propagées dans un ou plusieurs endroits du corps" (source INCa). Les métastases peuvent apparaître à différents moments de la maladie; Il est rare qu'on les découvre d'emblée, en même temps que la tumeur initiale. Pour en savoir plus, téléchargez notre brochure Le cancer du sein métastatique

Connaît-on les causes d’un cancer du sein ?

Certaines femmes atteintes d’un cancer du sein cherchent à un moment donné de leur maladie à connaître les causes de leur cancer.
« J’ai toujours voulu savoir pourquoi j’ai développé un cancer du sein »
Les scientifiques cherchent également à connaître les raisons de son apparition. Malgré les progrès qui ont permis de mieux connaître les mécanismes de développement des cancers, les causes du cancer du sein ne sont actuellement pas connues. Néanmoins, les études ont mis en évidence certains facteurs de risque qui favorisent un cancer du sein.
On distingue différents types de facteurs de risque.
L’âge est un facteur important. Comme pour la plupart des maladies cardiovasculaires et la plupart des cancers, le risque d’avoir un cancer du sein augmente avec l’âge (voir « Est-ce un cancer fréquent? ») : le vieillissement favorise l’apparition des cancers. Pour ces raisons, des programmes de dépistage du cancer du sein ont été mis en place pour les femmes à partir de 50 ans.
Les caractéristiques propres à l’individu ou des comportements et habitudes de vie.
Certains facteurs de risque ont été identifiés au plan collectif :
  • des premières règles avant 12 ans et une ménopause après 55 ans ;
  • une absence de grossesse ou une première grossesse après 40 ans ;
  • un traitement hormonal substitutif de la ménopause prescrit pendant plus de 10 ans ;
  • une consommation exagérée d’alcool, de sucres et de graisses d’origine animale ainsi que l’obésité
    En revanche, le nombre de grossesses et l’allaitement prolongé pourraient diminuer le risque de développer un cancer du sein.
  • Les études scientifiques n’ont pas trouvé de lien entre :
  • l’utilisation de déodorants ou anti-transpirants à base de sels d’aluminium et le développement d’un cancer du sein (voir article) ;
  • un choc sur un sein et le développement d’un cancer.
  • Cependant, une femme peut découvrir une tumeur du sein après s’être heurtée parce qu’elle est plus attentive à son sein. Les données aujourd’hui disponibles ne permettent pas de conclure à l’existence d’une relation entre l’apparition d’un cancer du sein et un stress ou un événement douloureux (comme une séparation, un deuil, la perte d’un d’emploi, etc.).
    Des études continuent pour mieux connaître ces facteurs et en identifier d’autres.

    Les facteurs familiaux ou génétiques. Un petit nombre de cancers du sein sont liés à des facteurs familiaux ou génétiques.
    C’est parfois le cas lorsque :
  • plusieurs femmes de la même famille ont eu ou ont un cancer du sein; • une femme de la même famille a eu un cancer du sein avant l’âge de 40 ans ;
  • plusieurs personnes de la même famille ont eu ou ont un cancer du côlon ou des ovaires.
  • Dans ce cas, le médecin peut proposer une consultation chez un spécialiste d’oncologie génétique.
    Même si la présence d’un ou de plusieurs de ces facteurs favorise le développement d’un cancer du sein, il faut savoir que, mis à part les facteurs familiaux ou génétiques, ces facteurs augmentent généralement assez peu le risque : une femme qui possède une ou plusieurs de ces caractéristiques peut ne jamais développer un cancer du sein.
    En revanche, il est possible qu’une femme n’ayant aucune de ces caractéristiques soit atteinte d’un cancer du sein.
    Les facteurs de risque ne permettent donc pas de déterminer les causes exactes à l’origine d’un cancer du sein chez une femme.
    Pour en savoir plus sur les mécanismes de la cellule cancéreuse, rendez-vous sur cette page du site de l'INSERM

    A retenir

    La cellule est l’unité de base de la vie. Une cellule normale devient cancéreuse à la suite d’importantes modifications, progressives et irréversibles. Le cancer est une maladie due à la multiplication désordonnée de ces cellules modifiées.
    Le cancer du sein se développe à partir des canaux ou des lobules du sein. Parfois, certaines cellules cancéreuses se propagent aux ganglions de l’aisselle et aux autres parties du corps.
    Les mécanismes par lesquels un cancer du sein se développe sont connus. Cependant, on ne sait pas exactement pourquoi un cancer survient chez une femme.
    Chaque cancer du sein est différent. Il en existe plusieurs types, à des stades d’évolution variés. Chaque cancer nécessite donc un traitement approprié.
    N’hésitez pas à dialoguer avec votre médecin. Il est important de poser toutes les questions qui vous préoccupent. D’anciennes patientes suggèrent d’écrire à l’avance une liste de questions, ce qui permet de ne pas les oublier au moment de la consultation.
    Pour mieux comprendre les termes inclus dans ce document, consultez le dictionnaire de l'INCa

    Mise à jour : 30/10/2012
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